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Gregg Popovich encara China 2019 con lo que le quedó

Kemba Walker, hoy en Boston Celtics, es uno de los cuatro sobrevivientes de la lista original.

El 6 de abril de 2018 se conocieron los 35 jugadores estadounidenses que participarían del programa 2018-2020 con vistas al Mundial de China que se avecina y a los Juegos Olímpicos de Tokio del año que viene, al que se descontaba que el equipo se clasificaría como uno de los dos mejores de América en la Copa del Mundo. Estaba “la crema de la crema” de la NBA: LeBron James, Stephen Curry, Kawhi Leonard, James Harden, Russell Westbrook… Nombres muy distintos a los que se confirmarán en estas horas. Apenas cuatro hombres de aquel listado llegaron a la última preselección, de la que saldrá la nómina definitiva de doce.

¿Es el equipo más ganable de Estados Unidos desde que Argentina diera el golpe en el Mundial de Indianápolis 2002? Por nombres, así parece…

Kemba Walker (Boston Celtics), Harrison Barnes (Sacramento Kings), Khris Middleton (Milwaukee Bucks) y Myles Turner (Indiana Pacers) son los únicos sobrevivientes del grupo nombrado el año pasado. Para determinar el plantel final, el legendario Gregg Popovich, nombrado en el cargo en 2015 pero recién en funciones a partir de esta preparación (en los torneos “chicos” y en las Eliminatorias dirigió Jeff Van Gundy) ni siquiera debió cortar jugadores: se le fueron bajando todos.

Kevin Durant y Klay Thompson sufrieron graves lesiones en los playoffs, de las cuales se están recuperando. Pero en el caso del alero, así como las estrellas mencionadas líneas más arriba, casi que no se los tenía en cuenta para el Mundial. Se sabe: las principales figuras se reservan para los Juegos Olímpicos y a la Copa del Mundo va un “segundo grupo”, que habitualmente no deja de ser el mejor del planeta cuando llega la hora del análisis. El núcleo que quedó en la historia por ceder el invicto del Dream Team con Argentina en Indianápolis 2002 es un buen ejemplo. Para 2004, cuando volvieron a perder con la Generación Dorada, había más jerarquía en aquel segundo plantel.

Ahora bien, ¿por qué se produjo esta catarara de deserciones? A partir de la segunda mitad de julio, Anthony Davis eligió privilegiar la preparación de su físico, pensando en su nuevo desafío con Los Angeles Lakers y LeBron; lo mismo hicieron Harden y su compañero de Houston Eric Gordon, Tobias Harris (Philadelphia 76ers), Damian Lillard y C. J. McCollum (Portland Trail Blazers) y DeMar DeRozan (San Antonio Spurs). Bradley Beal (Washington Wizards), en tanto, renunció para acompañar a su esposa en las últimas semanas de embarazo del bebé que espera para fines de agosto o principios de septiembre.

Pese a todas esas grandes ausencias, había despertado particular interés la idea de que Zion Williamson, el fenómeno que fue elegido en la primera posición del último draft por Nueva Orleans, pudiera estar en la convocatoria final. Sin embargo, como pasó gran parte de la Liga de Verano al margen con algunas molestias físicas, a nadie se le ocurrió arriesgar ese cuerpo que valdrá millones durante muchos años.

Algunos reemplazos de aquellos nombres ilustres que se dieron de baja, como Julius Randle (New York Knicks) o Bam Adebayo (Miami Heat), desecharon participar del proceso. El último fue P.J. Tucker (Houston Rockets), hombre clave en materia defensiva.

También lo hicieron otros que habían sido elegidos para formar parte de un Selectivo que se entrenó con el equipo principal y cuyos miembros tendrían chances de entrar al Mundial, como Trae Young ( Atlanta Hawks) o De’Aaron Fox (Sacramento Kings), de los jóvenes más prometedores. En este escenario, el Selectivo igualmente terminó metiendo en la lista final a Joe Harris (Brooklyn) y a Derrick White (San Antonio).

¿Se bajará uno más o deberá Popovich hacer su único corte? Hoy están Kemba Walker (Boston), Derrick White (San Antonio), Donovan Mitchell (Utah), Marcus Smart (Boston), Joe Harris (Brooklyn), Jaylen Brown ( Boston), Khris Middleton (Milwaukee), Harrison Barnes (Sacramento), Jayson Tatum (Boston), Kyle Kuzma (L.A. Lakers), Mason Plumlee (Denver), Myles Turner (Indiana) y Brook Lopez (Milwaukee).

                   Mauricio Codocea/Clarín

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